La guerre Ukraine : une opportunité pour une transition verte?

La guerre russe contre l'Ukraine incite à des changements radicaux dans le mix énergétique de nombreux pays. Les politiques vertes ne sont donc plus l'apanage des jeunes élites urbaines cosmopolites. Sylvain Zeghni estime que le « désespoir climatique » est compréhensible, mais probablement mal placé. La crise pétrolière des années 1970 est un bon exemple d'événement mondial qui a poussé les pays à adopter des solutions à faible teneur en carbone, comme l'adoption de l'énergie nucléaire par la France et l’adoption et le développement sans précédent par les Pays-Bas du vélo.

Les Romains avaient coutume de penser que face à une préoccupation urgente, tous les autres problèmes devaient passer au second plan : "ubi maior, minor cessat". Ces jours-ci, les horribles scènes de guerre en provenance d'Ukraine ont capté l'attention de l'Occident et entraîné une vague sans précédent de sanctions économiques contre la Russie. Les efforts visant à couper les liens avec l'agressif producteur de pétrole et de gaz sont allés jusqu'à justifier la réouverture d'anciennes centrales électriques au charbon, en contradiction avec un accord conclu lors de la COP26 à Glasgow il y a quelques mois à peine. Les marchés l'ont remarqué, et le prix des émissions de carbone en Europe a chuté d'environ 40 %en un peu plus d'une semaine, depuis un sommet historique d'environ 100 € par tonne. Il semblerait donc, à première vue, que la crise énergétique entraînera inévitablement un retard dans l'atteinte de la neutralité climatique, repoussant une fois de plus le réchauffement de la planète dans l'oubli. Le désespoir climatique est compréhensible, mais il risque d'être déplacé, voire myope.

Tout d'abord, les économistes ont depuis longtemps identifié la taxation des émissions de carbone comme l'outil clé pour lutter contre le changement climatique. Le fait que les prix du pétrole et du gaz aient explosé depuis le début de la guerre, et qu'ils devraient rester élevés, se répercutera sur l'économie tout comme le ferait la taxation du carbone. En termes simples, cela rend l’amélioration de l'efficacité énergétique beaucoup plus pressantes, pour les consommateurs comme pour les entreprises. En outre, elle fait pencher la balance en faveur des investissements dans les sources d'énergie alternatives, les rendant encore plus attrayantes par rapport à l'alternative actuelle basée sur les fossiles. Par exemple, au prix actuel du pétrole, chaque kilomètre parcouru dans un véhicule électrique est 3 à 4 fois moins cher que dans une voiture à moteur à combustion interne, ce qui constitue une motivation supplémentaire pour accélérer leur adoption. Des considérations similaires s'appliqueront à l'installation de pompes à chaleur pour le chauffage domestique, à l'heure où les prix du gaz naturel n'ont jamais été aussi élevés au Royaume-Uni, en Europe et en Asie.

Une fois que la guerre sera terminée (il n’est pas inutile ici d’espérer) et que les prix de l'énergie se seront normalisés, ces changements structurels se seront enracinés. Nous savons que c'est le cas, car ce n'est pas la première fois que cela se produit. Lors de la crise pétrolière des années 1970, lorsque le prix du baril a triplé en un court laps de temps, des changements radicaux et durables se sont produits dans l'économie et la société. Dans un effort pour rompre sa dépendance au pétrole et au chantage de l'OPEP, la France a fait une incroyable poussée vers l'énergie nucléaire. Grâce à cela, un demi-siècle plus tard, elle est toujours l'un des pays industrialisés qui émet le moins de gaz à effet de serre par habitant (environ un tiers des États-Unis en 2018). Les Pays-Bas, qui sont un petit pays plat, ont réagi à la crise pétrolière par une poussée sans précédent en faveur du vélo : une caractéristique pour laquelle la nation est encore aujourd'hui leader mondial. Plus largement, en Europe et aux États-Unis, les voitures plus petites ont fait leur apparition, ouvrant la voie au succès des automobiles japonaises, dotées d'un moteur plus petit et d'un meilleur rendement énergétique. Ce n'est pas un hasard si, aujourd'hui encore, le pays est l'un des principaux exportateurs de voitures et qu'il faisait partie des pionniers de la technologie hybride dès le début des années 2000. À l'époque, comme aujourd'hui, les critiques soulignaient que ces solutions prendraient du temps et ne résoudraient guère le problème des prix élevés de l'énergie à court terme. À l'époque, comme aujourd'hui, les motivations à court terme ont eu des répercussions considérables à long terme, qui se manifestent encore aujourd'hui.

Il existe cependant une deuxième raison, plus politique, pour laquelle la crise énergétique accélérera la transition verte. La situation tendue avec la Russie va instiller un sentiment d'urgence pour réduire la consommation de combustibles fossiles, alors que l'action climatique souffre notoirement du problème de ne générer des bénéfices qu'à moyen ou long terme. Comme l'a noté l'expert en sécurité Anatol Lieven dans son livre Climate Change and the Nation State (2020), le fait que les préoccupations de sécurité nationale et le passage aux énergies renouvelables s'alignent peut être une aubaine. La nouvelle réalité implique que les politiques vertes ne sont plus l'apanage des jeunes élites urbaines cosmopolites. En fait, il n'est même pas nécessaire de croire en la science du climat pour être favorable à la rupture de la dépendance énergétique de la Russie, notamment par le biais d'investissements importants dans les sources d'énergie alternatives. C'est particulièrement important dans les pays où l'atténuation du changement climatique est devenue un sujet très polarisé, comme les États-Unis.

Le fait que les prix des combustibles fossiles montent en flèche de manière abrupte et incontrôlée crée la même incitation que la tarification du carbone à accélérer la transition verte, mais à la différence qu'elle entraînera davantage de perturbations à court terme. Par exemple, les commentateurs évoquent explicitement la possibilité d'un rationnement de l'énergie l'hiver prochain. Une baisse de la croissance économique et des poussées d'inflation ne sont pas à exclure, avec des répercussions négatives sur le pouvoir d'achat, les finances publiques et la stabilité sociale. Plus encore que ne l'aurait laissé supposer une transition verte maîtrisée. Néanmoins, selon leurs opinions politiques, les citoyens y verront soit le prix à payer pour protéger la démocratie libérale, soit un élément à mettre sur le compte d'un État paria impérialiste et agressif. Mais indépendamment de cela, cela ne remettra pas en cause la nécessité d'accélérer le sevrage de l'économie de la Russie, et donc des énergies fossiles. Que ce soit en temps de guerre ou de paix, l'avenir sera inévitablement vert.

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