La Chine et l'Espace

Résumé : Le lancement de Tiānhé et l'assemblage en cours d'une station spatiale modulaire par la Chine représentent l'aboutissement d'un marathon de dix ans initié en 1992.
Le mythe actuel sur l'intention de la Chine de défier le leadership spatial des États-Unis par une nouvelle course à l'armement spatial alimente un mécanisme  qui conduira à la confrontation si rien n'est fait. À cette fin, il est grand temps que l'Occident engage la Chine dans des mécanismes de coopération significatifs.
Il n'y aura que peu de possibilités d'endiguer la dynamique de confrontation dans le domaine de l'exploration spatiale humaine, surtout si la Chine et la Russie saisissent l'opportunité d'un partenariat bilatéral. L'antagonisme qui en résultera se répercutera sur d'autres questions spatiales, compromettant la sécurité et la stabilité stratégique de l'espace, et aura des effets néfastes sur la consolidation de la paix sur Terre.

 

Le 29 avril 2021, une fusée chinoise Longue Marche 5B a lancé avec succès le module central de la future station spatiale chinoise. Baptisé Tiānhé (Harmonie des Cieux), le module assurera le guidage, la navigation et le contrôle de l'ensemble de la station, ainsi que les systèmes de survie et les espaces de vie du prochain équipage de taïkonautes qui retournera en orbite en juin.

Salué comme une réalisation remarquable d'un point de vue technologique et géopolitique, ce dernier exploit chinois n'est pas une surprise pour la communauté spatiale internationale, puisqu'il est l'aboutissement d'un programme ambitieux qui remonte au début des années 1990.

Le battage médiatique qui a suivi n'est pas non plus une surprise. Comme toute réalisation chinoise récente dans le domaine de l'exploration spatiale et des vols habités, le déploiement de Tiānhé a suscité l'enthousiasme des médias du monde entier et les spéculations prévisibles sur les intentions réelles de la Chine dans le domaine spatial.

À maintes reprises, les gros titres indiquent que les avancées de la Chine dans l'espace sont principalement motivées par des considérations de prestige. Les analyses politiques font régulièrement état de l'émergence d'une nouvelle course à l'espace. Et à maintes reprises, des mises en garde sont émises quant à l'ambition sous-jacente de la Chine de non seulement rattraper, mais même de dépasser les États-Unis dans l'espace et, en fin de compte, de contester directement le leadership américain par une nouvelle course à l'armement spatial.

Des considérations de prestige sont certainement en jeu pour la Chine ; et il est certain que la Chine veut voir la puissance américaine, que ce soit dans l'espace ou ailleurs, limitée. Mais aussi tentants et potentiellement utiles que soient ces récits - du moins pour certains acteurs des complexes militaro-industriels du monde entier - ils s'avèrent aussi visiblement simplistes et trompeurs. Au moins trois remarques doivent être prises en compte.

Tout d'abord, une analyse de la dynamique plus large entourant les efforts spatiaux du pays révèle que la quête de prestige vise principalement à façonner les perceptions au sein du peuple chinois, plutôt qu'au sein de la communauté internationale ; le soutien des objectifs politiques nationaux est donc davantage mis en avant que les objectifs internationaux. C'est le président Hu Jintao lui-même qui, en 2005, a reconnu publiquement l'importance de promouvoir les vertus des vols spatiaux dans la société afin d'accroître la fierté nationale, de consolider l'identité du peuple chinois et de renforcer la solidarité nationale.

Cet objectif est visible dans l'intégration bien pensée des ambitions spatiales de la Chine avec ses éléments de grandeur culturelle et le principe omniprésent du grand rajeunissement national (fùxīng). Étant donné qu'en Chine, les racines culturelles irriguent le nationalisme plus que tout élément ethnique, religieux ou idéologique, des efforts cohérents ont été consacrés à associer les réalisations spatiales nationales au passé glorieux de la Chine et à en faire une partie intégrante du rêve du renouveau chinois (zhōngguó mèng). Le modèle d'auto-renforcement de cette approche a été remarquable et efficace : le motif du rajeunissement a aidé l'esprit des efforts spatiaux à imprégner la société, tandis que les efforts spatiaux fournissent des preuves concrètes de la réalisation tant attendue de ce rêve collectif, ainsi qu'un validateur crucial du parti au pouvoir en Chine et de sa légitimité à gouverner ; en bref, son mandat céleste (tiānmìng).

Deuxièmement, l'examen de l'évolution du programme chinois de vols spatiaux habités montre que la Chine s'est engagée dans un marathon plutôt que dans un sprint - sans être pressée d'atteindre l'un ou l'autre des objectifs dans un délai précis ou avant les autres pays. À cet égard, il convient de rappeler que l'objectif de construire une station spatiale modulaire en orbite terrestre basse (LEO) a été officiellement avancé en 1992, tandis que la perspective tant redoutée de l'alunissage d'un taïkonaute est envisagée depuis le début des années 2000. Ce rythme de développement prudent et progressif a été déterminé comme étant la meilleure approche pour une direction qui a toujours tendance à jouer le jeu à long terme et qui a une faible tolérance à l'échec.

Une troisième considération, peut-être plus importante, est que, contrairement aux deux antagonistes initiaux de la course à l'espace, la Chine n'a jamais montré d'intérêt pour une compétition ouverte, et son objectif sous-jacent n'a jamais été d'utiliser l'espace pour prouver sa supériorité techno-nationaliste sur un adversaire déclaré. Les réalisations spatiales ont plutôt été considérées comme un marqueur et un indicateur du droit de la Chine à s'asseoir à la table des puissances spatiales, ce que ni la Russie ni les États-Unis n'ont voulu concéder. À cet égard, il convient de noter que les responsables chinois de l'espace ont, à plusieurs reprises, souligné que le pays n'aurait pas besoin de construire sa propre station spatiale s'il était autorisé à devenir un partenaire de la station spatiale internationale (ISS). Plus que l'intention de rivaliser avec les États-Unis, cette posture dévoile la quête d'adhésion, de respect et d'égalité au sein de la communauté spatiale mondiale - et non un désir de compétition ou d'isolement impérial.

La décision symbolique d'ouvrir la future station spatiale à tous les pays intéressés, y compris les pays spatiaux et les pays en développement, montre bien que la Chine n'est pas intéressée par une concurrence ouverte et qu'elle cherche plutôt à instrumentaliser la coopération internationale - également comme un moyen de limiter indirectement le leadership spatial des États-Unis. Plus précisément, depuis 2014, les autorités chinoises ont annoncé des possibilités de mener des expériences conjointes à bord de Tiangong, des missions habitées conjointes, et même l'amarrage de modules étrangers ; autant d'outils judicieusement exploités pour créer l'image d'une puissance spatiale bienveillante et différencier sa posture dans l'espace de celle d'une Amérique qui préférait garder l'ISS comme un club fermé. De manière assez ironique, ces ouvertures soutiennent l'argument selon lequel les dirigeants chinois veulent utiliser - et présenter intelligemment - leur programme de vols habités comme l'antithèse d'une course à l'espace : au lieu d'être une arène de compétition, l'intention déclarée du programme est d'être un catalyseur pour la coopération internationale.

Tout cela signifie qu'il existe une base qui permettrait de tenter d'inverser les tendances actuelles de la concurrence. Cela exige, bien sûr, que les États-Unis abandonnent leur défense rigide d'un statu quo qui ne peut être préservé. Il est également vrai, cependant, que les assurances formelles ne sont pas, à elles seules, suffisantes pour dissiper les perceptions de la Chine comme une menace. Bien au contraire. Indépendamment de l'intérêt déclaré de la Chine à éviter une course à l'espace ou une course aux armements stratégiques, la simple expansion de ses ambitions spatiales a déjà incité les États-Unis à réagir, déclenchant un comportement de renforcement mutuel qui pourrait conduire à une confrontation. Le résultat le plus immédiat pourrait bien être qu'en 2022, le monde aura une illustration des plus poignantes de la division, la Chine et ses amis exploitant une station et les États-Unis et leurs partenaires en exploitant une autre. Aucun astronaute ne posera le pied sur la station chinoise et aucun taïkonaute ne sera accueilli sur l'ISS. Avec la décision de la Russie de quitter le consortium de l'ISS en 2025, nous pourrions toutefois voir des cosmonautes serrer la main de taïkonautes dans la station chinoise. Un tel réalignement possible des partenaires devrait faire réfléchir les États-Unis, qui doivent se demander s'ils veulent vraiment s'engager dans la voie de la concurrence avec un géant encore en activité, la Russie, et un géant en devenir, la Chine.

Une illustration encore plus dramatique de cet antagonisme se produira si la vague encore embryonnaire d'exploration humaine de la Lune finit par se figer autour de deux autoroutes distinctes, pour reprendre le point de vue de l'ancien administrateur de la NASA Michael Griffin. Alors que la Chine n'a pas encore formalisé son projet d'alunissage humain dans un document officiel, sa détermination à utiliser l'espace pour se constituer un capital géopolitique semble avoir déjà incité les États-Unis à poursuivre plus énergiquement leur propre programme d'exploration spatiale afin d'anticiper et d'éclipser une entreprise lunaire chinoise. Il n'est pas certain que les prétendus plans chinois visant à faire atterrir un véritable Cháng'é (c'est-à-dire une femme astronaute) sur la Lune aient inspiré un objectif similaire au programme Artemis, mais le calendrier et les objectifs envisagés ne semblent pas accidentels.

Artemis contre Chang'e - une représentation presque ontologique d'un clivage civilisationnel - deviendra alors le produit inévitable des récits et des logiques de pouvoir actuels.

Ce scénario n'est en aucun cas attrayant pour les États-Unis et leurs amis, et il le serait encore moins si la Russie devenait le partenaire de la Chine dans une entreprise lunaire. En effet, l'accord conclu en mars 2021 entre l'administration spatiale nationale chinoise et la société d'État Roscosmos pour la construction conjointe d'un avant-poste sur la surface lunaire marque l'émergence de deux voies contradictoires pour l'exploration humaine de la Lune. Bien qu'Artemis ait été ouvert à des partenaires internationaux, y compris la Russie, le fait que les États-Unis considèrent toujours la coopération en termes d'acceptation par les autres partenaires d'un programme conçu, planifié et dirigé par la NASA, rend inacceptable l'adhésion de la Russie. D'où la décision de s'associer à la Chine.

Dans le domaine spatial comme dans le domaine politique, un partenariat sino-russe fort ne serait manifestement pas dans l'intérêt des États-Unis et de l'Occident, et son évitement devrait être l'un des principaux moteurs de la stratégie globale de la nouvelle administration américaine.
 

Du point de vue de l'"astropolitik", si la Russie et la Chine font avancer un partenariat bilatéral dans le domaine de l'exploration spatiale humaine - comme un accord récent semble le suggérer - la réémergence d'une mentalité de course à l'espace deviendrait inexorable. L'antagonisme qui s'ensuivrait se répercuterait alors sur d'autres questions spatiales, avec des répercussions considérables sur la sécurité et la stabilité des activités spatiales. La méfiance, les perceptions erronées et le risque de mésaventures augmenteront et finiront par compromettre l'objectif ultime du maintien de la stabilité stratégique dans l'espace.

D'un point de vue politique plus terre à terre, au sens propre, la coopération sino-russe dans l'exploration spatiale pourrait devenir une tuile supplémentaire renforçant la convergence progressive entre Moscou et Pékin dans les affaires mondiales. Même si le partenariat stratégique sino-russe semble encore n'être guère plus qu'une "amitié de convenance" plutôt qu'un véritable partenariat, un projet commun ambitieux dans un domaine hautement visible et symbolique comme l'espace pourrait certainement contribuer à renforcer l'alignement. Un tel alignement, cependant, aurait des implications géopolitiques inquiétantes.

Pour reprendre les termes structurels bruts de l'universitaire chinois Yan Xuetong, si la Chine conclut une alliance formelle avec la Russie, la structure unipolaire du système international, qui est en train de s'effilocher mais qui reste dominante, se transformera en un nouvel ordre mondial bipolaire. Les projections très discutées faites en 2007 par Robert Kagan sur l'émergence d'une association d'autocraties (composée de la Chine, de la Russie et éventuellement de l'Iran) contre un axe de démocraties (composé des États-Unis, de l'Europe, du Japon et de l'Inde) deviendront finalement la nouvelle réalité à laquelle il faudra faire face. En fait, la pensée de Kagan est peut-être trop optimiste. Il y aurait de l'instabilité dans les deux blocs, et donc un certain degré de multipolarité difficile à gérer pourrait être le résultat final.

Dans ce contexte menaçant, tout Metternich à l'esprit froid conclura qu'une confrontation spatiale doit être évitée si possible. Tout Metternich réfléchi considérerait, en premier lieu, l'invitation de la Chine à coopérer sur les stations spatiales comme une opportunité à saisir, aussi inconfortable que puisse être un partenariat avec la Chine. Peut-être cette coopération échouera-t-elle, mais la réalité est que toutes les alternatives à la coopération dans l'exploration spatiale produiront un résultat pire pour tous, y compris pour la Chine.

C'est souvent la tâche de l'homme d'État de trouver des alternatives peu attrayantes. 1914 a montré ce qui se passe lorsqu'il est absent. Mais aussi, le plus grand échec de la politique est lorsqu'elle n'essaie même pas d'obtenir les meilleurs résultats. Là encore, 1914 sert d'avertissement. Pourtant, malgré toute la détermination de l'administration Biden à chercher de nouveaux départs et à faire preuve d'esprit d'État, il est prévisible que l'exploration humaine de l'espace n'apparaîtra pas comme une priorité et que la coopération dans ce domaine ne sera pas comprise comme une voie possible pour commencer à réinitialiser la relation avec la Chine.

La question existentielle est alors de savoir comment surmonter la myopie américaine. La voie la plus prometteuse est certainement celle de l'Europe et du Canada, les amis les plus anciens et les plus proches de l'Amérique, qui doivent faire comprendre à toutes les parties que l'exploration humaine de l'espace extra-atmosphérique peut évoluer vers une situation gagnant-gagnant ou perdant-gagnant. L'Europe et le Canada peuvent s'engager plus étroitement avec la Chine dans l'exploration humaine de l'espace, rejetant ainsi le rôle qui leur est assigné par les États-Unis.

 

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