Brexit et normes européennes

Résumé : Ces dernières semaines, l'accord de commerce et de coopération entre le Royaume-Uni et l'UE a de nouveau fait la une des journaux. Sylvain Zeghni suggère non seulement que l'accord a rendu très difficile le commerce de marchandises entre le Royaume-Uni et l'UE, mais qu'il a également fortement limité la capacité de la Grande-Bretagne à conclure des accords de libre-échange avec le reste du monde.

Reprendre le contrôle, notamment du commerce international, était l'un des peut-être rares avantages tangibles que le Brexit a conféré à l'économie britannique.

Ainsi, le Royaume-Uni peut conclure des accords de libre-échange avec des pays extérieurs à l'UE - comme il l'a fait depuis l'entrée en vigueur de l'ACC. Toutefois, il ne peut pas le faire sans que cela ait des répercussions importantes sur le commerce entre le Royaume-Uni et l'UE, ce qui rend la négociation d'accords de libre-échange souverains extrêmement difficile.

La raison en est simplement que le Royaume-Uni est contraint de se conformer aux normes et aux standards établis à Bruxelles pour la libre circulation des biens (et même des services) ; si de nouveaux accords commerciaux entrent en conflit avec ces normes, l'UE peut unilatéralement suspendre son libre-échange sur ces biens et services. Compte tenu de la taille relative de l'UE en tant que principal partenaire commercial du Royaume-Uni, qui représente près de 50 % des exportations britanniques, l'ombre de l'UE plane donc sur toutes les négociations commerciales. Nous examinerons ici trois problèmes : les normes en matière de travail et d'environnement, les normes relatives aux produits agricoles et alimentaires, et le commerce des services numériques.

Les effets extraterritoriaux des normes environnementales et du travail

Dans l'ACC, le Royaume-Uni s'est engagé à maintenir des normes de travail et environnementales largement équivalentes à celles de l'UE. Les salaires et les conditions de travail devraient être considérés comme largement équivalents - bien que l'on ne sache pas exactement qui prendra cette décision, et les récents bruits qui courent sur la suppression du rôle de la Cours de Justice de l’Union Européenne dans ces processus rendent la situation plus compliquée.

De même, les références environnementales des produits britanniques exportés seront évaluées par l'UE (et vice versa, bien que très peu d'observateurs y voient un problème), mais là encore, on ne sait pas exactement qui sera impliqué dans ce processus. Ce manque de clarté concernant les mécanismes d'application est loin d'être aussi utile que les Brexiteurs militants le souhaiteraient, car il introduit un certain degré de discrétion politique dans un domaine qui est habituellement régi par des lois afin d'éviter que le commerce ne devienne une bataille politique.

Mais il y a plus. La condition de l'existence de normes du travail et de l'environnement largement équivalentes en tant que préalable au commerce en franchise de droits rend presque impossible la poursuite d'un modèle d'exportation fondé principalement sur la compétitivité-coûts - la principale stratégie viable à court terme pour une économie dont le marché du travail est fortement déréglementé et dont le problème de productivité persiste.

La raison : il serait peu judicieux pour la plupart des entreprises qui exportent vers l'UE de développer un modèle parallèle moins réglementé pour exporter vers le reste du monde. Toutes choses étant égales par ailleurs, l'entreprise a intérêt à adopter les mêmes normes partout.

Les normes de l'UE imposent donc d'importantes contraintes extraterritoriales, en ce sens que leurs effets peuvent se faire sentir en dehors des territoires explicitement couverts par ses règles. Les entreprises britanniques qui exportent vers les États-Unis ou l'Australie - les deux principaux candidats aux accords de libre-échange - devront le faire tout en continuant à adopter les normes européennes "lourdes" et "non compétitives" en matière de travail et d'environnement (si elles ne veulent pas perdre les marchés lucratifs de l'UE), même si l'UE n'est pas partie à l'accord de libre-échange.

Normes de produits

Un problème similaire émerge dans les normes de produits, où la logique interne de l'ACC produit un dilemme direct, et très net, pour le Royaume-Uni. Le Royaume-Uni est confronté à un choix relativement simple. Il peut s'en tenir aux normes de l'UE pour préserver le commerce avec ses homologues européens, ou le pays peut adopter des normes différentes pour faciliter la conclusion de nouveaux accords de libre-échange avec des pays non membres de l'UE. Dans ce dernier cas, toutefois, le Royaume-Uni court un risque important de couper ses entreprises du marché unique européen.

Le cas souvent cité du bœuf américain illustre le problème. Le Royaume-Uni peut négocier un accord de libre-échange avec les États-Unis dans le cadre duquel le bœuf américain aux hormones peut être commercialisé librement (en échange, on peut le supposer, du libre accès aux États-Unis de produits britanniques tels que le whisky). Mais la viande aux hormones est interdite dans l'UE.

Par conséquent, une fois l'accord américano-britannique signé et ratifié, les parties de l'ACC entre l'UE et le Royaume-Uni qui traitent des exportations et des importations de bœuf sont effectivement suspendues : si le bœuf peut circuler librement entre les États-Unis et le Royaume-Uni, et entre le Royaume-Uni et l'UE, cette dernière n'a aucun moyen d'empêcher l'importation de bœuf aux hormones (à moins que des tests ou un étiquetage strict ne soient convenus - mais cela impliquerait, bien sûr, une réduction substantielle du libre-échange), ce qui va à l'encontre du cadre réglementaire actuel de l'UE.

La suspension des échanges est la seule réponse possible pour éviter d'enfreindre les lois de l'UE, à moins que le Royaume-Uni ne prenne les devants en s'adaptant aux contraintes de l'UE lors de la négociation d'un accord de libre-échange avec les États-Unis. Là encore, le pouvoir de contrainte de l'UE se fait sentir dans des domaines où l'UE n'est pas directement impliquée.

Commerce des services numériques

Si la section sur le commerce numérique de l'ACC est considérée comme la meilleure de sa catégorie, son succès dépend en grande partie de la décision de l'UE sur l'adéquation des données. Les États non membres de l'UE doivent bénéficier de la protection des données pour stocker et traiter les données des citoyens de l'UE. Bien que le Royaume-Uni ait obtenu une décision positive de la Commission européenne, celle-ci est limitée à quatre ans, après quoi l'UE réévaluera l'équivalence des mécanismes de protection des données.

La date d'expiration et l'avertissement de la Commission selon lequel elle pourrait révoquer la décision à tout moment si les données n'étaient pas correctement protégées donnent à l'UE un moyen de pression supplémentaire dans un domaine important. Les régulateurs de Bruxelles surveilleront attentivement toute tentative de modification de la législation britannique sur la protection des données, limitant ainsi la capacité du gouvernement britannique à déréglementer un domaine politique qui gagne en importance et qui trouvera probablement sa place dans les nouveaux accords de libre-échange. Si les choses tournent mal, le Royaume-Uni devra choisir entre l'approbation de l'UE en s'en tenant à ses normes ou renoncer aux avantages du commerce numérique avec l'UE en faveur du commerce ailleurs. Dans les deux cas, la perte est presque entièrement asymétrique et l'UE peut décider unilatéralement d'imposer des restrictions.

La longue ombre de l'UE

Ces trois domaines suggèrent que le Royaume-Uni s'est mis dans une impasse avec l'ACC. En restant explicitement en dehors du marché unique, le pays a non seulement soulevé une foule de problèmes de réglementation et de gouvernance - comme l'Irlande du Nord et la CJUE - ou de difficultés économiques - des rayons de supermarché vides et un manque de chauffeurs routiers - mais il s'est également rendu vulnérable aux pouvoirs extraterritoriaux de l'UE.

Le commerce entre l'UE et le Royaume-Uni dépend de l'adoption par le Royaume-Uni des normes de l'UE ; si le Royaume-Uni devait négocier un accord de libre-échange avec un pays tiers qui viole les normes de l'UE, l'UE peut suspendre les parties de l'ACC qui régissent le libre-échange sur ces marchés - avec des pertes importantes pour les entreprises britanniques et potentiellement pour l'économie dans son ensemble. Pour éviter ces problèmes, il faut choisir le moindre mal entre les pertes (liées à l'UE) et les gains (non liés à l'UE) en matière de commerce. La taille de l'UE et son poids dans le commerce du Royaume-Uni conduisent presque invariablement à une seule conclusion pour le Royaume-Uni, désormais souverain : minimiser les pertes liées à l'UE en adoptant les normes européennes.

Selon une blague ironique d'Europe centrale, le socialisme était le long chemin entre le capitalisme et le capitalisme. Le Brexit est-il le long chemin entre l'UE et l'UE ?

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