Les énergies renouvelables ne nous sauveront pas du désastre écologique

La clé de la résolution du problème du changement climatique, nous dit-on, est de passer des combustibles fossiles aux énergies propres. Les éoliennes et les panneaux solaires alimenteront un avenir sans carbone, créant au passage des milliers d'emplois verts. Pourtant, ce discours sur la "croissance verte" et le "développement durable" ne mentionne pas les processus destructeurs impliqués dans l'approvisionnement en composants clés des technologies renouvelables : les terres rares.

La demande de terres rares connaît une forte croissance, entraînant une expansion mondiale de l'exploitation minière à ciel ouvert, l'un des secteurs industriels les plus dangereux au monde. Un minerai tel que le néodyme, qui augmente la vitesse de rotation des pales des éoliennes, se trouve dans des roches enveloppées d'un autre minerai. Une fois que ces roches sont extraites du sol, par injection de produits chimiques dans le sol, elles doivent être concassées et fissurées, un processus à forte intensité énergétique nécessitant des températures élevées. Vient ensuite la "lixiviation", qui consiste à plonger les minéraux dans des bassins de lixiviation, de grands bassins d'eaux usées recouverts de plastique et remplis d'acides et de produits chimiques pour séparer davantage les éléments. Une fois construits, les éoliennes et les panneaux solaires ont une durée de vie d'environ 25 ans, et nombre des minéraux qu'ils contiennent ne peuvent être séparés et réutilisés.

L'exploitation minière à ciel ouvert est potentiellement fatale pour la santé humaine, car elle expose les travailleurs à des niveaux élevés de toxines et de sous-produits radioactifs qui peuvent endommager le système nerveux central, provoquer des cancers ou entraîner des problèmes cardiovasculaires et respiratoires. Bayan Obo, en Chine, où se trouve le plus grand gisement de terres rares du monde, affiche l'un des taux de mortalité par tumeur maligne les plus élevés du pays. Les dommages environnementaux sont également graves, provoquant l'érosion des sols, l'acidification et des niveaux dangereux de pollution des eaux de surface et des eaux souterraines, ce qui entraîne une réduction des rendements agricoles et une perte de biodiversité.

L'énergie renouvelable ne nous sauvera pas du désastre écologique, elle perpétuera les anciens systèmes de pollution et d'oppression comme l'industrie pétrolière et gazière le fait depuis des décennies.

Tout comme l'extraction du pétrole est justifiée au nom du développement, l'extraction des terres rares est justifiée au nom du développement durable. De même que Shell, une compagnie pétrolière anglo-néerlandaise, a laissé les déversements continus de pétrole détruire les moyens de subsistance des agriculteurs pauvres du delta du Niger, Lynas Rare Earths Ltd, une compagnie australienne de terres rares qui exploite des mines en Australie, a délocalisé son usine de traitement des minéraux, la partie la plus sale de sa chaîne d'approvisionnement, en Malaisie. L'injustice historique est appelée à se répéter : les personnes les plus marginalisées du monde subiront les effets de l'extraction des ressources pour satisfaire les demandes énergétiques insatiables du Nord.

La Malaisie a l'habitude d'être "utilisée et abusée" par de puissantes entreprises. Dans les années 80, Mitsubishi Chemical a établi une usine de terres rares à Bukit Merah, ce qui a entraîné l'accumulation de niveaux dangereux de déchets radioactifs. Malgré les appels à l'action lancés par des experts et des habitants, l'usine est restée ouverte et huit travailleurs sont morts de leucémie. Des décennies après la fermeture de l'usine, le nettoyage se poursuit et des enfants naissent encore avec des malformations physiques.

Lynas a maintenant vu une opportunité similaire de déverser ses déchets radioactifs à l'étranger. Les experts ont exprimé leur inquiétude pour les pêcheurs et les agriculteurs qui dépendent d'une eau non polluée pour leur subsistance, d'autant plus que la pollution des eaux souterraines est exacerbée par les inondationspendant la mousson. Après que la tension soit montée et que Lynas ait menacé d'intenter une action en justice, le gouvernement malaisien a accepté que la société construise une installation permanente d'élimination des déchets dans la région.

Déterminés à attirer les investissements étrangers pour développer leurs économies en difficulté, les gouvernements des pays du Sud concèdent souvent des accords très inéquitables. Des activités nuisibles telles que l'exploitation minière et l'élimination des déchets radioactifs sont légitimées au nom du développement, malgré les conséquences potentiellement désastreuses qu'elles peuvent avoir pour les personnes les plus vulnérables du monde. Le mépris néocolonial des nations riches pour le Sud ne fera qu'exacerber ces tendances.

Sans une réinvention de notre monde à forte consommation d'énergie - qui alimente une croissance, une extraction et un gaspillage incessants - les crises écologiques, et la multitude d'injustices environnementales qui les sous-tendent, resteront sans solution.

À un moment donné, la croissance doit être freinée, ou nous risquons de pousser la Terre au-delà de ses limites biophysiques et de détruire les moyens de subsistance. Si la décarbonisation joue un rôle important dans la lutte contre le changement climatique à court terme, les processus injustes et destructeurs inhérents à la production d'énergie renouvelable font apparaître le terme "développement durable" pour ce qu'il est réellement : un idéal écologisé.

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