Le nécessaire rééquilibrage de l'économie chinoise

Ces derniers mois ont été mouvementés pour l'économie chinoise, et les difficultés ne devraient pas cesser de sitôt. Le mois dernier, le FMI a prévu que la croissance du PIB de la Chine tomberait à 5,6 % l'année prochaine, soit son taux de croissance pré-pandémique le plus bas depuis 1990. Pourtant, alors que la douleur et la pression s'accumulent, il semble que des politiques judicieuses soient à la base de tout cela.

Depuis une quinzaine d'années, les autorités ne mâchent pas leurs mots quant à la nécessité de rééquilibrer l'économie chinoise, en passant d'un modèle axé sur les investissements et les exportations à un modèle axé sur la consommation. Ce rééquilibrage permettrait de résoudre les crises récurrentes d'instabilité financière de la Chine, récemment mises en évidence par l'implosion d'Evergrande, ainsi que le problème de longue date des inégalités, au centre de la nouvelle campagne du président chinois Xi Jinping pour une "prospérité commune". En outre, le recentrage de l'économie sur la consommation intérieure permettrait une croissance robuste, moins dépendante de la consommation étrangère - ce qui s'est avéré problématique car les acheteurs étrangers sont à la fois politiquement peu disposés et économiquement incapables de s'engager dans un commerce sans restriction avec la Chine.

En renforçant le pouvoir du parti sur les élites, en refusant de renflouer des entreprises hypertrophiées et en attirant l'attention sur les disparités de richesse, Pékin a montré qu'il prenait ce rééquilibrage au sérieux. Toutefois, il reste encore beaucoup de travail à faire. Si elle ne démantèle pas le cadre politique qui consacre le modèle dominant axé sur l'investissement et l'exportation, l'économie chinoise sera confrontée à la même instabilité, aux mêmes inégalités et à la même vulnérabilité qu'aujourd'hui.

Cette description de l'économie chinoise peut sembler injuste, mais les hauts responsables politiques l'ont reconnu depuis longtemps. En 2007, le Premier ministre Wen Jiabao critiquait la croissance de la Chine, la qualifiant d'instable, déséquilibrée, non coordonnée et non durable. En 2010, le vice-Premier ministre Li Keqiang a de nouveau déploré la structure économique irrationnelle de la Chine. En juillet dernier, Xi a appelé à une nouvelle étape du développement dans le but précis de poursuivre « une croissance du PIB authentique plutôt que gonflée ».

Ce que ces déclarations contestent n'est autre que le modèle économique chinois lui-même. Au cours des trois dernières décennies, l'économie chinoise a été caractérisée par des excédents commerciaux persistants.

En théorie, les excédents commerciaux ne devraient pas durer très longtemps. En effet, une hausse des exportations devrait entraîner une hausse de la valeur de la monnaie de l'exportateur, l'augmentation des bénéfices des entreprises exportatrices devrait se traduire par une hausse des salaires locaux, et la hausse des salaires locaux devrait entraîner une hausse de la consommation intérieure. À son tour, une monnaie plus forte, des coûts d'intrants plus élevés et une plus grande consommation de biens étrangers et nationaux réduiraient automatiquement les avantages de la Chine en matière d'exportation et feraient baisser son excédent commercial.

Pourtant, en Chine, rien de tout cela ne s'est produit dans une mesure significative. Le renminbi est resté stable par rapport au dollar au cours de la dernière décennie, malgré l'explosion du déficit commercial des États-Unis avec la Chine. Les salaires chinois ont certes doublé au cours de la décennie qui a précédé la pandémie, mais le PIB a plus que triplé. En conséquence, la consommation a à peine bougé en pourcentage du PIB.

La consommation étant faible, la Chine connaît peu de croissance "véritable" - pour reprendre la terminologie de Xi - et les autorités se précipitent donc sur tout investissement susceptible de soutenir nominalement l'objectif de croissance du PIB de Pékin. Dans le même temps, pour compenser leurs faibles revenus, les ménages doivent emprunter davantage pour répondre à leurs besoins fondamentaux, tels que le logement. Des investissements improductifs et des bulles s'ensuivent naturellement.

Ce sont précisément les pratiques auxquelles Xi espère mettre fin. La mise à l'écart d'élites telles que Jack Ma et le refus de renflouer des entreprises criblées de dettes telles qu'Evergrande témoignent de la volonté de rompre avec les anciennes méthodes économiques de la Chine. En ciblant l'inégalité qui sous-tend les problèmes économiques de la Chine et en cherchant à augmenter la consommation intérieure, la "prospérité commune" présente également une logique économique que les déclarations et initiatives antérieures n'avaient pas.

Pourtant, alors que les conditions du changement sont réunies, la "Prospérité commune" n'est pas à la hauteur. Jusqu'à présent, elle a réussi à contraindre les entreprises chinoises à faire des dons caritatifs, comme les promesses de Tencent et d'Alibaba de donner 15 milliards de dollars au cours des prochaines années.

Pékin espère que ces dons stimuleront la consommation et rééquilibreront l'économie. Mais pour une économie aussi vaste et peuplée que celle de la Chine, cette attente est déraisonnable. Ce qu'il faut, c'est une augmentation directe des salaires, et des mesures de politique fiscale redistributive.

Le problème du rééquilibrage économique de la Chine réside dans le rééquilibrage politique qu'une telle distribution primaire et secondaire entraînerait. Après tout, une redistribution des ressources n'est pas simplement une redistribution des ressources. C'est aussi une redistribution du pouvoir.

Xi a exprimé un engagement important en faveur d'un rééquilibrage économique qui mette fin au modèle déflationniste et déstabilisant fondé sur les exportations et les investissements. Mais s'il ne fait pas preuve d'un engagement similaire en faveur de ce rééquilibrage politique sa "nouvelle étape de développement" ne pourra pas réussir.

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